Alfred Peet y el origen del café gourmet

En medio del auge mundial de nuevos productores científicos, microdegustores artesanos y barmans intrépidos, uno se pregunta por el origen del café gourmet de esta loca carrera que busca elevar el café a la categoría de cualquier otro lujo bebible. El estadounidense Alfred Peet está considerado como uno de los fundadores del comercio del café gourmet. Hace medio siglo inauguró su primer “Peet’s Coffee, Tea & Spices” en Berkeley, California, dando inicio a un enriquecimiento de la calidad del café.

El padre de Peet se dedicaba a la venta de café, tanto en granos como tostados o molidos por lo que se fue aficionando al entorno cafetero. A los 18 años partió para entrenarse en una compañía con sede en Londres. Peet llegó a San Francisco en 1955 y descubrió inmediatamente que la bebida que conocía en Europa no tenía nada que ver con el”agua sucia” con la que millones de estadounidenses despertaban por la mañana.

origen del café gourmet

Después de la Segunda Guerra Mundial, el consumo de café instantáneo o soluble, tan eficaz como para calentar y activar a los soldados en el frente, se extendió por todo el país. En ese momento era casi imposible para el consumidor determinar el origen del grano de café que consumía o cualquier otra referencia a su trazabilidad. Desde su llegada Peet ha estado trabajando para enseñar a los estadounidenses el concepto europeo más sofisticado de una buena taza de café.

Los origen del café gourmet “Peet’s Coffee, Tea & Spices”

El 1 de abril de 1966, abrió el “Peet’s Coffee, Tea & Spices” donde comenzó la comercialización de café de calidad de lugares remotos y exóticos, una cosecha fresca y un tueste oscuro y controlado. Estas exigencias han sido las fuerzas motrices detrás de su actividad revolucionaria, inicialmente se centró más en las ventas a granel que en las bebidas resultantes. La fórmula pronto encontró seguidores que buscaban aromas, sabores y texturas desconocidas en Estados Unidos.

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En este ambiente de laboratorio, tres estudiantes de la Universidad de San Francisco fueron entrenados, quienes años más tarde decidieron iniciar su propia actividad: Jerry Baldwin, Zev Siegl y Gordon Bowker. Inspirados por las enseñanzas de Peet, se establecieron en Seattle, lejos de California, y el 30 de marzo de 1971, abrieron una cafetería en el mercado de Pike Place Market con granos de café servidos directamente por su mentor.

Sin una razón aparente relacionada con el café, el nombre de la empresa fue inspirado por un personaje de Moby Dick: Starbuck. El café como protagonista de un imperio empresarial, ya tenemos entre los cafés de calidad un estilo definido en la Costa Oeste de América del Norte, un tueste oscuro que da sabores intensos y caramelizados y un cuerpo más pesado.

En oposición, Coffee Connection nació en 1975 en Boston, particularmente en Harvard Square, con la firma de George Howell. Con una visión similar a la de Peet, Howell elevó el listón creando relaciones más estrechas con los productores, tratando directamente con los productores en busca de sabores únicos, introduciendo en el café el concepto de “terroir”.

Para transmitir las cualidades originales del grano a la taza, optó por un tueste más ligero en el que destacan las notas sensoriales más ácidas, dulces y afrutadas. Coffee Connection no sólo comercializa granos, sino que también sirve café extraído con métodos de filtrado manual, que vuelven a ganar protagonismo como Chemex, sifones o la prensa francesa, imprescindibles en cualquier instrumento barista.

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El vínculo entre estos dos extremos se llama Howard Schultz, un lugar para los productos relacionados con el café que imaginó un gran negocio después de probar los granos tostados de Starbucks en su primera visita. Conocido de los tres empresarios, Schultz mostró su interés en trabajar con ellos y un año más tarde, en 1982, se le adjudicó un contrato como director de marketing.

Durante un viaje a Milán, completó su idea de negocio estudiando cuidadosamente la cultura italiana en torno a una máquina de café expreso. Quedó impresionado por la bebida, que aún no estaba tan extendida en su país, pero no tan popular como el café espresso.

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